header
Home 

- El tercer cúmulo de supergigantes rojas -
 

Nuestro descubrimiento de que el cúmulo abierto joven Westerlund 1 es mucho más masivo que cualquier otro cúmulo de la Vía Láctea (con una masa en torno a 100.000 masas solares), hizo sospechar a muchos astrónomos que nuestra Galacia debía contener muchos otros cúmulos abiertos bastante más masivos que los que encontramos en la inmediata vecindad del Sol (de los que el cúmulo de las Pleyádes puede ser un buen ejemplo). Pronto se inició la búsqueda de estos cúmulos jóvenes y compactos, con más de 10.000 masas solares, que se conocen normalmente como cúmulos jóvenes masivos.

Poco después, Don Figer y sus colaboradores (incluyendo varios astrónomos españoles) encontraron un cúmulo con un número inesperadamente alto de supergigantes rojas, al que denominaron - haciendo gala de mucha imaginación - the Red Supergiant Cluster, el Cúmulo de Supergigantes Rojas. Este cúmulo se encuentra escondido detrás de enormes nubes interestelares y, por tanto, está tan oscurecido que solamente se puede observar en el infrarrojo. A decir verdad, tan solo las supergigantes rojas (que son increiblemente brillantes en el infrarrojo) alcanzan a verse en los cartografiados existentes. Teniendo en cuenta lo escasas que son las supergigantes rojas, Ben Davies y sus colaboradores han estimado que el cúmulo debe tener unas 30.000 masas solares en estrellas que no llegamos a ver. Poco después, Ben encontró que el cúmulo abierto Stephenson 2, que se encuentra muy cerca del anterior y también está muy oscurecido (aunque no tanto como el primer cúmulo), tiene todavía más supergigantes rojas que el RSGC original, que ahora se convirtió en RSGC1, mientras que Stephenson 2 fue rebautizado RSGC2. Justo cuando apareció su artículo, nosotros estábamos a punto de obtener observaciones de ese mismo cúmulo. Simon lo había seleccionado en las imágenes de GLIMPSE/Spitzer y yo había comprobado ya que contenía muchas supergigante, por lo que nos habín concedido tiempo para observarlo con los telescopios de ESO en Chile. Mala suerte. En este negocio hay que darse prisa y nosotros somos muy lentos.

Ahora anunciamos el descubrimiento de un tercer cúmulo lleno de supergigantes rojas, que tendremos que llamar RSGC3. Este cúmulo está muy cerca de los otros dos y pensamos que los tres cúmulos se han formado hace unos 20 millones de años en una gigantesca región de formación estelar inducida por la interacción dinámica de la Barra Galáctica y el brazo espiral interno (normalmente llamado Brazo de Escudo-Cruz, por las constelaciones que atraviesa - véase aquí la estructura).

El descubrimiento se anuncia en

J. S. Clark,  I. Negueruela, B. Davies, V.M. Larionov, B.W. Ritichie, D. F. Figer, M. Messineo, P. A. Crowther, A.Arkharov. "A third red supergiant rich cluster in the Scutum-Crux Arm ", 2009. Astronomy & Astrophysics, in press (also at arXiv:0903.1754)

Aquí os muestro una imagen del cúmulo. Es una composición en colores falsos que creé utilizando los filtros infrarrojos JHK del catálogo UKIDDS. Ha sido retocada ligeramente por la cuñada de Simon, Sophie Allen, que es diseñadora gráfica. Los círculos azules son manchas que quedan en el detector cuando una de estas supergigantes rojas inmensamente brillantes lo satura. Por desgracia, no pueden corregirse.


core


Todos estos descubrimientos son parte de una auténtica carrera entre los diferentes grupos de astrónomos profesionales, que compiten por encontrar los cúmulos más masivos de la Galaxia, ahora que sabemos que existen. La competencia es tal que anunciamos este descubrimiento tan solo diez días antes de que otro grupo publicase el mismo resultado. Ellos han sacado otro  artículo con su estudio, basado en otro conjunto de datos diferente. Parece que sus conclusiones son muy parecidadas a las nuestras. Todos estimamos que el cúmulo debe tener  unas 30,000 masas solares. Otro peso pesado.

Seguimos trabajando para intentar caracterizar estos objetos y exprimir su potencial como laboratorios astrofísicos. Y nadie pierde la esperanza de encontrar un cúmulo más masivo que Westerlund 1!



 
Home 

Written and maintained by Ignacio N.. Last update on 18th March 2009.